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El Petróleo: Su Origen, Importancia y Futuro en la Era del Cambio Climático

El Petróleo: Su Origen, Importancia y Futuro en la Era del Cambio Climático

El petróleo es una sustancia única, forjada a través de millones de años mediante un proceso de gestación que involucra tiempo, enormes presiones subterráneas y la descomposición de vastas cantidades de materia orgánica.

Este combustible fósil ha jugado un papel fundamental en el moldeo de nuestro modelo económico actual, posibilitando los más altos niveles de desarrollo conocidos hasta la fecha. Sin embargo, hoy en día, su utilización se revela cada vez más insostenible debido a su considerable contribución al calentamiento global.

El petróleo nos cuenta una historia que se remonta a eras prehistóricas, cuando los restos de plantas, algas y plancton se hundieron en los lechos marinos, quedando sepultados con el paso del tiempo bajo sucesivas capas de sedimentos y estratos, sometidos a temperaturas extremas. En esta trampa geológica, la ausencia de oxígeno propició la transformación de la materia orgánica en kerógeno, un precursor del petróleo. La petrolera Galp nos explica que, sometido a intensas presiones y calor a lo largo de millones de años, el kerógeno sufre un proceso conocido como catagénesis, dando lugar a los hidrocarburos.

Estos hidrocarburos son compuestos orgánicos formados por hidrógeno y carbono, cuya combinación da lugar a una multitud de tipos de moléculas y a diferentes clases de petróleos como Brent, West Texas Intermediate y Dubai-Omán. La diversidad de estos hidrocarburos depende de las variaciones de calor y presión a las que han estado sometidos. El carbón y el gas natural son otros combustibles fósiles que comparten este mismo origen.

El petróleo, además de hidrógeno (13%) y carbono (85%), contiene pequeñas proporciones de sulfuros (0.5%), oxígeno (1%), nitrógeno (0.5%) y metales como cobre y níquel (menos del 0.1%).

El petróleo también tiene una historia fascinante en cuanto a sus usos. Según el científico y analista Vaclav Smil en su libro 'Energy in the modern world: fossil-fueled civilization', su utilización se remonta a la antigüedad, desde la calefacción en los baños romanos hasta la iluminación gracias al keroseno, contribuyendo de esta manera a la preservación de las ballenas.

La industria petrolera moderna tiene sus inicios en el primer pozo estadounidense, inaugurado por el coronel Edwin Drake en Oil Creek, Pensilvania, en 1859. Sin embargo, ya en la antigua China (durante la dinastía Han, del 206 a.C al 220 d.C), se había desarrollado un sistema de perforación utilizando hierro y bambú.

El petróleo ha tenido un impacto significativo en la economía mundial, impulsando el avance económico gracias a su versatilidad de usos. Pero también ha contribuido al cambio climático y ha jugado un papel protagonista en la geopolítica global.

Actualmente, nos encontramos en una encrucijada, como apunta César Rodríguez, del Instituto de Ciencias del Mar en el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (ICM-CSIC) español. La energía del petróleo, eficiente y abundante, choca con la necesidad de un nuevo paradigma energético que se adapte a las preocupaciones ambientales actuales.

La solución pasa por adaptarnos y reducir nuestro consumo energético. Cambiar nuestros hábitos, impulsar una revolución tecnológica y transitar hacia las energías verdes de manera responsable y consciente son pasos esenciales para hacer frente a este desafío.

La Asociación Española de Operadores de Productos Petrolíferos (AOP) reconoce que la combustión de los carburantes provoca la emisión de dióxido de carbono (CO2) y gases contaminantes. Por lo tanto, existe un compromiso urgente con el futuro de reducir este tipo de emisiones para luchar contra el calentamiento global y mejorar la calidad del aire.

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